El selenio es un mineral vestigial que nuestro cuerpo ocupa para producir glutationa peroxidasa. La glutationa peroxidasa es parte del sistema de defensa antioxidante del cuerpo; éste funciona con la vitamina E para proteger las membranas de las células del daño causado por substancias peligrosas que se presentan de forma natural conocidas como radicales libres.

China tiene índices muy bajos de cáncer de colon, presumiblemente debido a la dieta baja en grasas de la nación. Sin embargo, en algunas partes del China donde el suelo es reducido en selenio, la incidencia de varios tipos de cáncer es mucho más alta que en el resto del país. Este hecho ha generado una teoría en la cual la deficiencia de selenio es una causa común de cáncer y que los complementos de selenio pueden reducir este riesgo.

Como veremos, existe alguna evidencia de que los complementos de selenio pueden proporcionar protección contra varios tipos de cáncer, pero esto no es definitivo.

Requerimientos/Fuentes

Las recomendaciones oficiales de Estados Unidos y de Canadá para la ingesta diaria de selenio son las siguientes:

  • Bebés de 0 a 6 meses, 15 mcg
    De 7 a 12 meses, 20 mcg
  • Niños de 1 a 3 años, 20 mcg
    De 4 a 8 años, 30 mcg
    De 9 a 13 años, 40 mcg
  • Hombres y mujeres de 14 años y mayores, 55 mcg
  • Mujeres embarazadas, 60 mcg
  • Mujeres amamantando, 70 mcg

El contenido de selenio de la comida varía dependiendo del contenido de selenio del suelo en el cual ésta fue cultivada. Los estudios sugieren que muchas personas en ciertos de países desarrollados, incluyendo Nueva Zelanda, Bélgica y Escandinavia, no obtienen suficiente selenio en sus dietas.3 - 6 Sin embargo, se cree que la mayoría de los individuos en Estados Unidos y Canadá consumen más que suficiente selenio.46

Los alimentos que contienen cantidades significativas y confiables de selenio incluyen productos animales como la carne, mariscos y alimentos lácteos, así como granos enteros y verduras cultivadas en suelos ricos en selenio. Éstas incluyen germen de trigo, nueces (particularmente nueces de Brasil), avena, pan de trigo entero, salvado, acelga roja suiza, arroz café, nabos, ajo, cebada y jugo de naranja.

Ciertos padecimientos digestivos, tales como la enfermedad de Crohn, síndrome del intestino corto y colitis ulcerativa pueden dañar la absorción del selenio.47 Además, los medicamentos que reducen los ácidos estomacales, tales como los inhibidores de bomba de protones o H2bloqueadores pueden reducir la absorción del selenio.12

Dosis Terapéuticas

En ensayos controlados del selenio, las dosis típicas fueron de 100 a 200 mcg diariamente.

Los dos tipos generales de complementos de selenio están disponibles a los consumidores como formas orgánicas e inorgánicas. Estos términos tienen un significado muy específico y no tienen nada que ver con los alimentos "orgánicos". En la Química, orgánico significa la estructura química de una substancia que incluye el carbono. Los químicos inorgánicos no tienen átomos de carbono.

La forma inorgánica del selenio, el selenito, es esencialmente átomos de selenio vinculados al oxígeno. Una investigación sugiere que el selenito es más difícil de absorber por el cuerpo que las formas orgánicas del selenio, tales como la selenometionina (selenio vinculado a la metionina, un aminoácido esencial) o levadura alta en selenio (la cual contiene seleniometionina).13,14 Sin embargo, otra investigación tanto en animales como en seres humanos sugiere que los complementos de selenito son casi tan buenos como las formas orgánicas del selenio.15,16 Estos resultados contradictorios sugieren que algunas diferencias en la absorción, si éstas existen enteramente, son relativamente menores.

Usos Terapéuticos

Evidencia preliminar indica que el selenio complementario puede ayudar a prevenir el cáncer.17 - 22

El selenio es requerido para el buen funcionamiento del sistema inmunológico.24 Basado en esto, el selenio ha sido sugerido como un tratamiento para las personas con VIH. Sin embargo, los estudios hechos hasta el momento han tenido resultados contradictorios.25 - 32 Alguna otra evidencia sugiere que la deficiencia de selenio puede incrementar la tendencia a infectarse en mujeres con VIH.33

Los bajos niveles de selenio han sido asociados con un incremento en la probabilidad de desarrollar ciertas clases de artritis reumatoide.34 Sin embargo, los complementos de selenio no parecen ayudar a la artritis reumatoide una vez que ésta se ha desarrollado.35,36,44,45

La evidencia actual en relación al uso del selenio para la prevención de la enfermedad cardiaca es más negativa que positiva.48 - 53

Un ensayo preliminar doble ciego sugiere que los complementos de selenio pueden mejorar la fertilidad en los hombres que tienen deficiencia de selenio.54 Evidencia débil sugiere que el selenio podría ser útil para la neuropatía diabética.23

El selenio también ha sido recomendado para muchos otros padecimientos, incluyendo acné, ansiedad, asma, cataratas, displasia cervical, fibromialgia, gota, esclerosis múltiple, osteoartritis, psoriasis y úlceras, pero no existe evidencia real todavía de que éste sea realmente útil.

¿Cuál es la Evidencia Científica para el Selenio?

Prevención del Cáncer

Prometedora, pero aún preliminar, la evidencia sugiere que los complementos de selenio pueden ayudar a prevenir el cáncer.

La evidencia de estudios observacionales indica que una baja ingesta de selenio está ligada a una disminución en el riesgo de cáncer.39,40 Sin embargo, tales estudios son notoriamente poco confiables como pautas para una terapia. Sólo los ensayos de doble ciego pueden verdaderamente determinar si los complementos de selenio pueden ayudar a prevenir el cáncer. (Para información sobre por qué esto es así, vea ¿Por Qué LasTerapias ComplementariasDependen de los Estudios Doble Ciego?)

El estudio doble ciego más importante acerca del selenio y el cáncer fue conducido por investigadores en la University of Arizona Cancer Center.37 En este ensayo, el cual empezó en 1983, 1,312 personas fueron divididas en dos grupos. Un grupo recibió 200 mcg de selenio basado en levadura diariamente; el otro recibió un placebo. Los participantes no eran deficientes en selenio, aunque sus niveles de selenio cayeron hacia el fondo del rango normal. Los investigadores estaban tratando de determinar si el selenio podría bajar la incidencia del cáncer de la piel.

Tal como pasó, no fueron vistos beneficios para el cáncer de piel. Sin embargo, los investigadores vieron una dramática disminución en la incidencia de varios tipos de cáncer en el grupo del selenio. Por razones éticas, los investigadores se sintieron obligados a detener el estudio luego de varios años y permitir que todos los participantes tomaran selenio.

Cuando todos los resultados fueron tabulados, llegó a ser claro que el grupo tratado con selenio desarrolló casi un 66% menos de cáncer de próstata, un 50% menos de cáncer colorrectal y casi un 40% menos de cáncer pulmonares al compararlo con el grupo del placebo. (Todos estos resultados fueron estadísticamente significativos.) Los sujetos tratados con selenio también experimentaron una reducción estadísticamente significativa (17%) en la mortalidad general, una reducción mayor al 50% en muertes por cáncer pulmonar y cerca de un 50% de reducción en muertes totales por cáncer. Una mirada cercana posterior a los datos mostró que sólo los participantes del estudio que comenzaban a estar relativamente deficientes en selenio experimentaron protección contra el cáncer pulmonar; las personas con niveles de selenio promedio o por encima de éste no fueron beneficiadas.55 todavía no ha sido reportado si esta limitación del beneficio para los participantes con bajo selenio fue cierta también para las otras formas de cáncer.

Mientras que esta evidencia es muy promisoria, ésta tiene un defecto menor. Las leyes estadísticas nos dicen que cuando los investigadores empiezan a desviarse de la pregunta para la cual su investigación fue diseñada para responder, los resultados no pueden ser de confianza. Actualmente, otros estudios están en proceso en un intento de validar los hallazgos accidentalmente descubiertos en este ensayo.

Otra evidencia para los posibles beneficios anticáncer del selenio proviene de estudios chinos a gran escala que muestran que dar complementos de selenio a personas que viven en áreas deficientes de selenio reduce la incidencia de cáncer.38 Además, los ensayos con animales han encontrado beneficios anticáncer.41,42

Cuestiones de Seguridad

El U.S. Institute of Medicine emite unas pautas para el total máximo de ingesta diaria de varios nutrientes, basado en estimaciones de los que debería ser seguro para prácticamente todos los individuos saludables. Estos niveles superiores tolerables (ULs por sus siglas en inglés) son, de esta manera, pautas conservadoras. Para el selenio, éstas han sido establecidas como sigue:43

  • Bebés de 0 a 6 meses, 45 mcg
    De 7 a 12 meses, 60 mcg
  • Niños de 1 a 3 años, 90 mcg
    De 4 a 8 años, 150 mcg
    De 9 a 13 años, 280 mcg
  • Hombres y mujeres de 14 años y mayores, 400 mcg
  • Mujeres embarazadas o amamantando, 400 mcg

Note que estas dosis aplican a una ingesta alimenticia combinada y complementaria de selenio; cuando decida cuánto selenio es seguro para tomar, tenga en mente que la mayoría de los adultos ya reciben cerca de 100 mcg de selenio en la alimentación diaria.

Las dosis máximas seguras de selenio para los individuos con enfermedad severa hepática o renal no han sido establecidas. El consumo excesivo de selenio, empezando con cerca de 900 mcg diarios, puede causar toxicidad de selenio.46 Las señales incluyen depresión, nerviosismo, inestabilidad emocional, náusea, vómito y en algunos casos pérdida de cabello y de las uñas de los dedos.

Interacciones de las que Debe Estar Consciente

Si usted está tomando medicamentos que reducen la acidez estomacal, tales como H2bloqueadores o inhibidores de la bomba de protones, puede necesitar selenio extra.